Reformulación del “cerebro social”

Uno de los debates que me ha parecido desde siempre más fascinante es la adaptación a la tecnología. La evolución hasta lo que somos hoy ha ocurrido en periodos de miles de años, por presiones ambientales a las cuales la especie se fue adaptando progresivamente en una suerte de equilibrio. Sin embargo, la tecnología y la industrialización desbarataron ese equilibrio, y desde ese momento el avance tecnológico es cada vez más rápido en comparación con el avance biológico que presentamos como humanos.

Pero aquí estamos. Seguimos creando, adaptando y adoptando nuevas tecnologías y costumbres, haciendo frente a problemas y desafíos para cuya solución nuestro cerebro no ha evolucionado. Y aun así, los humanos nos las hemos arreglado para lidiar e incluso explotar y dominar estas características de la vida moderna.

El cerebro es capaz de crear combinaciones a partir de asociaciones previas y desplegar un gran abanico conductual de manera rápida y flexible en nuevos contextos. Esta característica es el componente principal, si no la definición, de la inteligencia social.

Esta habilidad, presente no sólo en humanos, depende de la coordinación de capacidades perceptivas, cognitivas y motivacionales. Algunas de estas capacidades dependen a su vez de sistemas que no específicos, sino el resultado de modificaciones en sistemas previos no sociales, o socialmente más restringidos.

Esto está muy bien, pero la pregunta sigue ahí: ¿cómo es esto posible?

Carolyn Parkinson y Thalia Wheatley proponen en el último número de Trends in Cognitive Sciences una explicación para esta capacidad: tres reformulaciones, diferenciadas en tiempo y origen, que permiten al cerebro responder de forma eficiente y flexible para solucionar problemas para los cuales nuestro cerebro no ha evolucionado.

La primera de estas reformulaciones es la evolutiva. Según Parkinson y Wheatley, esta reformulación surge de la reestructuración de presiones genéticas y de selección natural. Por  eso es posible observarla también en otras especies animales.

Esta reformulación consiste en utilizar los recursos disponibles para hacer frente a problemas nuevos. Un ejemplo actual sería el concepto de cercanía con la gente que forma un determinado círculo social. Esta cercanía es la aplicación social de una capacidad cerebral desarrollada hace miles de años: la representación espacial. De esta forma, lo que las autoras proponen es que no existe diferencia fundamental entre el mapa espacial que se genera para la localización de lugares relevantes para la supervivencia (fuentes de alimentación, cobijo, etc.) y la localización de las diferentes personas que forman el círculo social de uno.

Mecanismos comunes para el procesamiento de la distancia, el tiempo y los lazos sociales.

Mecanismos comunes para el procesamiento de la distancia, el tiempo y los lazos sociales (Fuente: Parkinson & Wheatley, 2015).

Una segunda reformulación es la cultural. A diferencia de la evolutiva, que ocurre durante generaciones, la reformulación cultural hace referencia al proceso por el cual las creaciones culturales (literatura, música, religión…) se adquieren a lo largo de la vida de un individuo a través de mecanismos de plasticidad neuronal.

La reutilización de sistemas cerebrales previamente establecidos restringe la capacidad para procesar la mayoría de la información actual y con ello las posibilidades asociadas que esta información proporciona, por lo que la reformulación cultural requiere la colaboración y utilización de varios circuitos previos no específicos. Por ejemplo, el cerebro no ha evolucionado para leer, pero un creciente número de estudios sugieren que esta actividad es posible gracias a la reformulación de una maquinaria neural que se ha desarrollado para procesar caras y objetos.

La tercera y última reformulación que las investigadoras proponen es la instrumental. Esta reformulación se basa en la existencia de sistemas neurales relacionados con la conducta social, pero evolutivamente restringidos. Esta conducta fue desarrollada en grupos pequeños que cohabitaban cerca unos de otros, más que en sociedades grandes y anónimas.

De este modo, la reformulación instrumental implica aspectos que no sólo acontecen durante el periodo de vida de una persona, sino que van más allá. Es la forma en que intencional y creativamente se apunta al aspecto más emocional, regido por estructuras y circuitos evolutivamente antiguos, para influir en la conducta propia y ajena.

Ejemplo de mala estrategia para involucrar personas en la conducta prosocial

Un ejemplo es la capacidad para generar preocupación sobre un asunto global (pobreza, epidemias…) y dirigir la ayuda para solucionarlo. La forma más efectiva de lograr esto no es una presentación racional de los hechos, sino la imagen individual y fuertemente afectada de uno de los protagonistas de estos eventos. Esto puede ser debido a que Esa información ha ayudado a dar forma a campañas de donación para fines caritativos y estrategias para hacer frente a la indiferencia de la mayoría en asuntos como el calentamiento global.

La neurociencia social es un campo apasionante. Gracias a nuevas técnicas cada vez es más sencillo poner a prueba hipótesis que plantean la existencia y base neural de diferentes conductas y procesos cognitivos sociales, sin embargo, la exploración de estos procesos depende de la elaboración de preguntas adecuadas y marcos teóricos en los cuales se puedan encajar. En este sentido, el trabajo de Parkinson y Wheatley me parece interesantísimo como propuesta.

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Referencia:

Parkinson C, Wheatley T. The repurposed social brain. Trends Cogn Sci, 2015; 19:133-141

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