Neuropsicología y el recuerdo de los sueños

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El sueño y la memoria son dos temas recurrentes en este blog (ejemplos aquí y aquí). No sólo porque me parezcan dos procesos fascinantes desde el punto de vista científico, sino también por su relevancia social y cultural. De hecho, una de las preguntas recurrentes que (me atrevería a decir) todos los estudiantes y ex-estudiantes de psicología hemos tenido que contestar es «¿qué significa mi sueño?». Por ello me intento hacer eco de noticias y avances en el campo.

Aunque existe cierto consenso general ante la importancia de dormir y el por qué dormimos, la causa de los sueños es menos clara. Por qué soñamos es todavía un misterio en gran parte, así como lo es qué diferencia a las personas que recuerdan los sueños de aquellas que no los recuerdan o recuerdan poco (todos soñamos todos los días).

Algunas investigaciones demuestran que las personas con buen recuerdo de sus sueños tienen hasta dos veces más periodos de alerta durante el sueño (se despiertan más), y que su cerebro es más reactivo a estímulos auditivos, tanto durante el sueño como despiertos. Se ha sugerido que esta mayor reactividad está detrás del aumento en el número de periodos de alerta por la noche, ayudando a la memorización de sueños en estos breves periodos de vigilia 12. En un paso más adelante, un reciente trabajo publicado en Neuropharmacology por el grupo liderado por Pierre Ruby, del INSERIM (Institut national de la santé et de la recherche médicale) francés, identifica las áreas del cerebro que diferencian a los “buenos” y “malos” recordando sueños.

Mediante PET, los investigadores responsables del trabajo en cuestión registraron la actividad cerebral espontánea de 41 voluntarios en periodos de vigilia y sueño. Tras este primer registro, los participantes fueron asignados al grupo de «alto recuerdo» (n = 21, 5.2±1.4 recuerdos por semana) o «bajo recuerdo» (n = 20, 0.5±0.3 recuerdos por semana). Tras analizar los datos se comprobó que el grupo de alto recuerdo presentaba una actividad cerebral más intensa en la región medial de la corteza prefrontal y en la conjunción termporo-parietal, un área significativamente implicada en la orientación atencional hacia estímulos externos 3.

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Vista lateral/sagital del cerebro, donde se puede ver la localización de las áreas identificadas en el estudio

Vista lateral/sagital del cerebro, donde se puede ver la localización de las áreas identificadas en el estudio

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Según los investigadores, esta diferencia podría estar detrás de que los que recuerdan mejor los sueños sean más reactivos a los estímulos ambientales, se despierten más durante la noche y, por consiguiente, codifiquen los sueños en la memoria. El Dr. Ruby resalta respecto a esto que es «necesario estar despierto para memorizar información nueva, ya que el cerebro es incapaz de hacer esto durante el sueño» (Nota: en cuanto a esto, estoy bastante en desacuerdo, ya que existe un gran volumen de trabajos que demuestran que los recuerdos se forman durante el sueño). Coincidiendo con esta idea, estudios neuropsicológicos han demostrado que lesiones en estas dos regiones del cerebro conducen a un cese en el recuerdo de los sueños 4.

Sin embargo, lo realmente llamativo del estudio del grupo del INSERIM es que han podido demostrar que estas diferencias son consistentes durante el estado de vigilia, y se preguntan si las personas difieren no sólo en la memorización de los sueños, sino también en su producción. Tendría sentido dentro del marco neuropsicológico investigar la asociación entre la cantidad de sueños producidos durante una noche y otras variables que se han demostrado relacionadas con la memoria y el sueño. Estaremos atentos.

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Referencia: Eichenlaub JB, et al. Resting Brain Activity Varies with Dream Recall Frequency between Subjects. Neuropsychopharmacology, 2014; in press.

2 pensamientos en “Neuropsicología y el recuerdo de los sueños

  1. ¡Y siempre ser una outlyer!😄 Soy hipersensible a ser despertada por estímulos sensoriales (mínima luz y mínimo sonido) y de las que no recuerda sus sueños, nunca o casi nunca (¿uno cada dos-tres meses a lo mucho?)…
    Curiosamente me ha sorprendido tu entrada, porque justo HOY he recordado mi sueño. Supongo que una n de 41 participantes (20-21 por grupo), no es demasiado, para poder sacar conclusiones significativamente extrapolables, y cabe decir que es necesaria la replicación. Pero por aportar algo, decir que mi sueño de hoy me ha trastocado, aunque haya sido una simple secuencia de escenas, elaboradas por yo que sé qué causa, con o sin sentido, premonitorio o casi seguro que no; me ha dejado en plan ‘¿soñar ésto por qué, para qué, cuándo, cómo, dónde?’ :S
    A lo que voy, igual sería (o no) de interés, estudiar si la variable del “impacto emocional” (por llamarlo de alguna forma) de los sueños es relevante para su recuerdo posterior… ¿conoces estudios al respecto? ¿qué opinas?

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    • Yo creo que hay que tener en cuenta algo importante: que hayan descubierto diferencias entre buenos y malos retenedores no implica que no pueda haber otro tipo de factores implicados. Igual son los que te afectan a ti =b.

      Por otra parte, contestando a tu pregunta, todavía no está muy claro qué criterios de selección se utilizan, pero resulta obvio que es imposible recordar toda la información que se procesa en un día o varios. Dicho esto, sí hay algunos estudios que aseguran que la información que durante el sueño se consolida en mayor medida es aquella que a) tiene una relevancia emocional significativa (como tú dices), y b) está relacionada con planes en el futuro o es susceptible de ser usada de nuevo. Justo ahora estoy escribiendo una revisión sobre el tema. Ya te la pasaré si quieres cuando la tenga más pulida =b.

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