Doble significado en el ADN descubierto

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El código genético se descifró por primera vez en la década de 1960. Desde entonces se ha asumido que la función única de esta forma de almacenamiento de información era la secuenciación de proteínas. Sin embargo, investigadores de la Universidad de Washington publicaron ayer en Science un descubrimiento que pone sobre la mesa una doble función, escondida hasta hace poco.

El equipo liderado por el Dr. John Stamatoyannopoulos ha descubierto un segundo código escondido en el ADN, el cual parece determinante a la hora de interpretar la información de las instrucciones tanto contenidas en el ADN como en las mutaciones que pueden causar diversas patologías. El hallazgo de los investigadores describe cómo el genoma utiliza el código genético para escribir dos lenguajes separados. Uno trata la producción y secuenciación de las proteínas, y el otro da instrucciones a la célula sobre cómo controlar estos genes. Al parecer, el primer lenguaje se escribe sobre el segundo, motivo por el cual el segundo ha permanecido escondido tanto tiempo.

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Cortinas del proyecto ENCODE

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Durante 40 años se ha tomado como dogma que los cambios en el ADN que afectan al código genético sólo tenían impacto en las proteínas fabricadas. Ahora se sabe que esa afirmación perdía de vista el conjunto completo, era parcial. Estos hallazgos remarcan que el ADN es un dispositivo de almacenamiento de información increíblemente poderoso, del cual la naturaleza se ha aprovechado de maneras inesperadas.

El código genético usa un alfabeto de 64 letras: los codones. Concretamente, lo que el equipo de la UW ha descubierto es que algunos codones, bautizados como duones, pueden tener un doble significado. Uno, relacionado con la secuenciación de proteínas; otro, relacionado con el control génico. Y parece que ambos significados han evolucionado en concierto. Las instrucciones de control genético parecen ayudar a estabilizar ciertas características beneficiosas de las proteínas y de su proceso de producción.

El descubrimiento de los duones tiene grandes implicaciones en la forma en que la ciencia y la medicina interpreta el genoma de un paciente, y puede abrir la puerta a nuevas formas de diagnóstico y tratamiento de enfermedades genéticas. En palabras del Dr. Stamatoyannopoulos: «el hecho de que el código genético pueda simultáneamente escribir dos tipos de información significa que muchos de los cambios que acontecen en el ADN, y que parecen alterar la secuenciación de proteínas, pueden de hecho causar problemas mediante la alteración de los programas de control genético, o incluso de ambos mecanismos simultáneamente».

El trabajo forma parte del proyecto ENCODE, financiado por el Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano de EE.UU., que tiene como objetivo final descubrir dónde y cómo las directrices de las diversas funciones biológicas son almacenadas en el genoma.

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Fuente: Scientist discover double meaning in genetic code
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