2+2 = memoria de trabajo

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Cada vez vamos descubriendo más sobre ese increíble órgano que es el cerebro. Sin embargo, aunque bueno, eso a veces nos lleva a descubrimientos que bajan un poco a la realidad lo grandilocuente que puede llegar a ser, tan desconocido y complejo. O, al menos, eso es lo que me ha pasado un poco ante un artículo publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), en el que aseguran que la memoria de trabajo es resultado de las capacidades de cada hemisferio por separado. Pero vayamos por partes.

La memoria de trabajo es la memoria que se mantiene activa mientras realizamos una tarea; es la información activa que traemos a la consciencia. Dos cosas que se sabe acerca de la memoria de trabajo es 1) que está regulada por las cortezas parietal (encargada de codificar las percepciones visuales) y prefrontal (encargada de mantener la información en el plano consciente); y 2) que tiene un span de 4 elementos. Es decir, de manera consciente, podemos tener cuatro cosas en la cabeza al mismo tiempo. Tenemos una RAM de 4 Gb  :b. Lo que no se conocía muy bien era la base neural de la misma, y es sobre lo que parece haber echado luz el artículo que comentaba arriba.

Los experimentos se llevaron a cabo con monos Rhesus, que tienen la misma capacidad de memoria de trabajo que los humanos. Mientras realizaban una tarea que mide esta capacidad, se registraba su actividad neuronal. Lo que se vio fue que los 4 “Gb” de capacidad de memoria de trabajo no era una medida global, sino la suma de las capacidades de cada hemisferio: 2+2.

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Un ejemplar de mono rhesus, reflexionando

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Es decir, cada hemisferio trabaja con la información de forma independiente, procesando los estímulos de su campo visual propio sin tener en cuenta los de al lado. Esto resulta muy interesante, ya que plantea la posibilidad de que la memoria se pueda ver sobrecargada en un hemisferio y no en otro. El estudio, además, da respuesta a algunas dudas que había entorno a esta capacidad: ¿funciona la memoria de trabajo como archivadores en los que una vez introducidos los elementos, no cabe más, o es más bien un cajón en el que cuantos más elementos metamos, menos información de cada uno será posible procesar? ¿Depende esta restricción de la limitación de la memoria en sí o de las limitaciones a las que está sujeta la percepción?

Según los autores, un poco de ambas.

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Esquema del cerebro con distintas áreas parietales y frontales implicadas en diferentes aspectos de la memoria de trabajo

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Los dos hemisferios del cerebro visual funcionan como archivadores, pero cada archivador funciona como un cajón. Otra cosa que demuestran es que la limitación, el «cuello de botella», está en la percepción, ya que demuestran que  cuando se supera la capacidad de cada archivador, la información restante no se codifica de forma correcta. Los datos recogidos de la actividad neuronal de los monos mostraban que la información sobre los estímulos se perdía incluso cuando estaban presente en el campo visual, no en la fase de recuperación (memoria).

Este trabajo tiene una relevancia especial para gente cuyo trabajo está relacionado con tareas visuales, desde pilotos a estudiantes (a la hora de realizar esquemas, por ejemplo). Y sin duda resulta tan buen punto de llegada, gracias a las dudas que resuelve acerca de este proceso, como de salida, por las nuevas preguntas que puede plantear acerca del mismo.

Y la ciencia avanza.

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PS. La entrada que originalmente trató este articulo se publicó en Experientia Docet. Lo recomiendo 🙂

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Buschman TJ, Siegel M, Roy JE, & Miller EK (2011). Neural substrates of cognitive capacity limitations. Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America

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Un pensamiento en “2+2 = memoria de trabajo

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