Me suena tu cara, pero…

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A veces, se dice como excusa eso de «es que soy fatal para las caras», pero yo de verdad soy fatal para las caras. Es más, se me da fatal asociarlas con nombres, también. Supongo que le ocurre a más gente, pero eso no me consuela al recordar alguna que otra ocasión en que me he visto en una situación comprometida…

Una de las cosas que me gusta de este tema es la sorpresa que se lleva la mayoría de gente cuando les comentas que el cerebro tiene unas áreas muy concretas dedicadas al reconocimiento facial y procesamiento de la información de las expresiones faciales.

¿Por qué la evolución posibilitaría una región de la corteza cerebral dedicada a esta labor? Por las emociones. Uno de los outputs emocionales más significativos es la expresión facial. Más aún, se sabe que la expresión facial de las emociones básicas presenta una manifestación similar entre humanos y otras especies de mamíferos.

Las emociones pueden ser consideradas como tendencias de acción, estados que coordinan la homeostasis en un entorno complejo y dinámico, que requiere de una respuesta adaptativa rápida. En tanto que un elemento del entorno se corresponde con la esfera social, las emociones participan necesariamente en la regulación de la conducta social. Varios estudios en los últimos años parecen servir de evidencia a esta idea, ya que aportan datos que demuestran que diferentes estímulos con contenido social son capaces de estimular estructuras cerebrales determinadas, como el giro fusiforme o el surco temporal superior.

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Imagen bilateral del giro fusiforme

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Las señales sociales visuales incluyen información acerca de las caras, la postura corporal, el movimiento del cuerpo… Aunque las expresiones faciales prototípicas señalan eficazmente las emociones básicas, los humanos somos capaces también de realizar juicios acertados acerca de la información social que aportan estos estímulos. Es más, las personas no son sólo sensibles a las señales sociales en sí mismas, sino también a los detalles del contexto en el que ocurren.

En lo que respecta al procesamiento de la información facial, las regiones superiores de la corteza visual pueden ser consideradas como módulos que procesan los distintos atributos. en este sentido, el giro fusiforme parece clave en el procesamiento de las propiedades estáticas y estructurales de las caras. Pero hay otras. Regiones más anteriores y dorsales del lóbulo temporal (como el giro y el surco temporal superior, por ejemplo) parecen estar implicadas en el procesamiento de información acerca de las configuraciones variables, como las expresiones faciales y los movimientos de ojos y boca (Haxby et al., 2000). Se ha visto que estas zonas se activan especialmente ante estímulos de orden biológico que presentan algún tipo de movimiento, como cambio en la dirección de la mirada, muecas, etc. (Hoffman & Haxby, 2000).

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Expresión facial de las 6 emociones básicas: ira, miedo, asco, sorpresa, alegría y tristeza

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El procesamiento en esta región temporal puede verse en la vía visual tanto dorsal como ventral, las cuales integran información sobre la forma y el movimiento de los estímulos (Vaina et al., 2001; Iacoboni et al., 2001). El giro fusiforme, el giro temporal superior y otras regiones menos específicas de la corteza occipito-temporal podrían estar configurando un sistema único para las representaciones de los diferentes rasgos faciales. Existe evidencia de que la activación de todas estas regiones pede ser modulada por la atención y el contexto (Pelphrey et al., 2003; Wicker et al., 2003).

Pero como todo en el cerebro, nada viene «solo y ya está». Además de activarse ante propiedades inherentes a los estímulos, varias regiones cerebrales se activan también cuando se realizan juicios sobre los mismos. Una de estas estructuras es la amígdala, núcleo central del conjunto de estructuras relacionadas con el procesamiento de  información afectiva (Adolphs et al., 1994). El papel de la amígdala, sin embargo, es más complejo de lo que se pensaba (Hamann et al., 2002; Yang et al., 2002). Varios estudios con fMRI muestran procesamiento a varios niveles: uno rápido, que modula el feedback atencional en la corteza visual; y otro más lento, de control voluntario (Anderson & Phelps, 2001; Ochsner et al., 2002; Schaefer et al., 2002).

Una de las consecuencias de estos estudios es replantearse la rigidez con la que se tiende a asociar procesos cognitivos con determinadas estructuras, ya que es probable que la misma estructura esté jugando un papel importante en varios tipos o momentos del procesamiento.

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No confundir con la otra amígdala

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Las habilidades para entender, aprender de y comportarse adecuadamente para con otros son tan esenciales ahora desde la infancia como lo fueron en su momento para los primeros homínidos. En este sentido, la relación entre la emoción y la socialización parece clara, si se consideran ambas como herramientas facilitadoras para la adaptación al medio. En caso de los humanos, un medio social.

No es de extrañar, pues, que a pesar de las diferencias, existan sistemas neurales corticales y subcorticales que apoyen las distintas habilidades de ambos procesos. Esta relación se puede entender, al menos parcialmente, en tanto que determinado tipo de cognición social juega un importante papel en el procesamiento emocional.

Así que la próxima vez que alguien os pregunte si no os acordáis de el/ella, podéis explicarle esto. O, simplemente, disculparos y decir que no os acordáis  =b.

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3 pensamientos en “Me suena tu cara, pero…

  1. Yo soy de ese grupo también… hace no mucho hice un poco el ridículo, una chica me paró por la calle y yo no paraba de cagarla porque ella insistía en que la conocía, y ni por asomo me sonaba… un desastre xD

    Me parece que con estas entradas, el año que viene en neuro voy a partir con ventaja 😉

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